Causas de reflujo

La causa de la enfermedad por reflujo gastroesofágico (ERGE) es compleja y puede involucrar a múltiples causas. Además, diferentes causas pueden afectar a diferentes individuos o incluso al mismo individuo en momentos diferentes. Un pequeño número de pacientes con ERGE producen anormalmente grandes cantidades de ácido, pero esto es poco común y no es un factor que contribuye a la gran mayoría de los pacientes.

Causas de reflujo

Los factores que contribuyen a la ERGE son:

  • Anormalidades del esfínter esofágico inferior.
  • Hernias de hiato.
  • Contracciones esofágicas anormales.
  • Vaciado lento o prolongado del estómago.

Esfínter esofágico inferior

La acción del esfínter esofágico inferior (EEI) es quizás el factor (mecanismo) más importante para la prevención del reflujo. El esófago es un tubo muscular que se extiende desde la garganta hasta el estómago inferior. El EEI es un anillo muscular especializado que rodea la mayor parte del extremo inferior del esófago donde se une con el estómago. El músculo que compone el EEI está activo la mayor parte del tiempo, es decir, en reposo. Esto significa que se está contrayendo y cerrando el paso desde el esófago hasta el estómago. Este cierre impide el paso del reflujo. Cuando se tragan alimentos o saliva, el EEI se relaja durante unos pocos segundos para permitir que el alimento o la saliva pasen desde el esófago hasta el estómago, y luego se cierra de nuevo.

Se han encontrado en pacientes con ERGE varias anomalías diferentes del EEI. Dos de ellas implican la función del EEI. La primera es la contracción anormalmente débil del EEI, lo que reduce la capacidad para prevenir el reflujo. La segunda es la relajación anormal del EEI, llamada relajación transitoria del EEI. Son anormales en cuanto a que no acompañan a los tragos de saliva o comida y duran un largo periodo de tiempo, hasta varios minutos. Estas relajaciones prolongadas permiten que se produzca el reflujo más fácilmente. Las relajaciones transitorias del EEI se producen en pacientes con ERGE con mayor frecuencia después de las comidas cuando el estómago está distendido. Las relajaciones transitorias EEI también se producen en individuos sin ERGE, pero son poco frecuentes.

La anomalía más recientemente descrita en pacientes con ERGE es la laxitud del EEI. En concreto, las presiones de distensión abren el EEI en más pacientes con ERGE que en individuos sin ERGE. Al menos en teoría, esto permitiría una apertura fácil del EEI y/o mayor reflujo ácido en el esófago cuando el EEI está abierto.

Hernia hiatal

Las hernias de hiato contribuyen al reflujo, aunque la forma en que contribuyen no está clara. La mayoría de los pacientes con ERGE tienen hernias hiatales, pero otros muchos no. Por lo tanto, no es necesario tener una hernia hiatal para tener ERGE. Por otra parte, muchas personas tienen hernias hiatales, pero no tienen ERGE. No se sabe a ciencia cierta cómo o por qué se desarrollan las hernias hiatales.

Normalmente, el EEI se encuentra en el mismo nivel por donde el esófago pasa desde el pecho a través de una pequeña abertura en el diafragma y en el abdomen. El diafragma es un tabique muscular, horizontal que separa el tórax del abdomen. Cuando hay una hernia hiatal, una pequeña parte de la zona superior del estómago que se conecta al esófago, empuja hacia arriba a través del diafragma. Como resultado, una pequeña parte del estómago y el EEI sube hacia el pecho, y el EEI ya no está al nivel del diafragma.

Parece que el diafragma que rodea el EEI es importante en la prevención de reflujo. Es decir, en individuos sin hernias de hiato, la membrana que rodea el esófago se contrae de forma continua, pero luego se relaja al tragar, al igual que el EEI. Ten en cuenta que los efectos del EEI y el diafragma se producen en el mismo lugar en pacientes sin hernias de hiato. Por lo tanto, la barrera al reflujo es igual a la suma de las presiones generadas por el EEI y el diafragma. Cuando el EEI se mueve en el pecho con una hernia hiatal, el diafragma y el EEI continúan ejerciendo sus presiones y el efecto barrera. Sin embargo, ahora lo hacen en diferentes lugares. En consecuencia, las presiones se realizan sin ningún aditivo. En su lugar, una única barrera de alta presión al reflujo, queda sustituida por dos barreras de presión más baja, y por lo tanto, se produce el reflujo más fácilmente. Por ese motivo, la disminución de la barrera de presión es una manera de que una hernia hiatal pueda contribuir al reflujo.

Qué causa reflujo

Contracciones esofágicas

Como se mencionó anteriormente, los tragos son importantes en la eliminación del ácido en el esófago. La ingestión causa una onda similar a un anillo de contracción de los músculos del esófago, que estrecha el lumen (hueco interior) del esófago. La contracción, denominada peristaltismo, se inicia en la parte superior del esófago y se desplaza a la parte inferior del mismo. Empuja los alimentos, la saliva, y todo lo que está en el esófago hacia el estómago.

Cuando la onda de contracción es defectuosa, el reflujo ácido no es empujado de nuevo hacia el estómago. En los pacientes con ERGE, se han descrito varias anormalidades en la contracción. Por ejemplo, las ondas de contracción no pueden comenzar después de cada trago o las ondas de contracción pueden morir antes de que lleguen al estómago. Además, la presión generada por las contracciones puede ser demasiado débil para empujar el ácido de nuevo hacia el estómago. Tales anormalidades de contracción, que reducen el aclaramiento del ácido del esófago, se encuentran con frecuencia en los pacientes con ERGE. De hecho, se encuentran con más frecuencia en los pacientes con la más grave ERGE. Se espera que los efectos de las contracciones esofágicas anormales empeoren por la noche cuando la gravedad no está ayudando a devolver el reflujo ácido al estómago. Ten en cuenta que fumar también reduce sustancialmente el aclaramiento del ácido en el esófago. Este efecto se prolonga durante al menos 6 horas después del último cigarrillo.

Vaciado del estómago

La mayoría de reflujo durante el día, se produce después de las comidas. Este reflujo es probablemente debido a las relajaciones transitorias del EEI que son causadas por la distensión del estómago con los alimentos. Una minoría de pacientes con ERGE, tienen estómagos que se vacían anormalmente de forma muy lenta después de una comida. Esto se llama gastroparesia. El vaciado lento del estómago prolonga la distensión del mismo con los alimentos después de las comidas. Por lo tanto, el vaciado más lento prolonga el período de tiempo durante el cual es más probable que ocurra el reflujo. Existen varios medicamentos asociados con el deterioro del vaciado gástrico, tales como:

  • Narcóticos.
  • Antidepresivos tricíclicos.
  • Bloqueadores de los canales de calcio (BCC).
  • Clonidina.
  • Agonistas de la dopamina.
  • Litio (Eskalith, Lithobid), nicotina y progesterona.

No debes dejar de tomar estos o cualquier medicamento prescrito hasta que hables con el médico acerca de la ERGE y de las posibles causas en tu caso en particular.